Greek Grammar and Linguistics Beyond BDR/BDF: Heinrich von Siebenthal zum 70. Geburtstag

For many English-speaking (and even German-speaking) scholars BDR/BDF epitomizes German scholarship on Greek Grammar. This is, of course, understandable to some extent, for BDR/BDF is a landmark work that can still be consulted with great profit today. At the same time, just as Bultmann did not mark the end of German New Testament scholarship, so BDR did not mark the end of German scholarship on Greek Grammar and linguistic approaches to the New Testament.

With this in mind, today’s post will look at the work of a more recent German-speaking scholar who has made a number of important contributions to the study of Greek Grammar and the relationship between linguistics and Biblical interpretation, namely Heinrich von Siebenthal, who celebrates his 70th birthday today.

* For another post on von Siebenthal’s work, see this post on the Zürich New Testament Blog.

I will first introduce four of his publications and then translate an excerpt from his Greek Grammar in which he gives two reasons for rejecting Porter and Campbell’s thesis that the Greek verb does not grammaticalize time, not even in the indicative (my phrasing; cf. Decker).

Select Publications

1) Griechische Grammatik zum Neuen Testament. Neubearbeitung und Erweiterung der Grammatik Hoffmann / von Siebenthal. Gießen: Brunnen, 2011 (cf. LogosVersion and ShortVersion). This 800 page Grammar represents a major contribution to the study of the Greek New Testament. And English-speaking readers will be delighted to learn that von Siebenthal is preparing an English translation! Readers may, for example, be particularly interested in his section on Textgrammatik (pp. 581ff).

2) Wilfrid Haubeck and Heinrich von Siebenthal. Neuer sprachlicher Schlüssel zum griechischen Neuen Testament. 3rd edition.  Gießen, Brunnen: 2011 (cf. here). I have used (an earlier edition of) this grammatical key to the Greek New Testament  for many years now, and I have found that it helpfully complements my more recent use of the Baylor Handbook on the Greek New Testament series.

3) “Linguistische Methodenschritte: Textanalyse und Übersetzung.” Pages 51-100 in Das Studium des Neuen Testaments: Einführung in die Methoden der Exegese. Revised Edition. Edited by Heinz-Werner Neudorfer and Eckhard J. Schnabel. Wuppertal: Brunnen, 2006, 51–100. In this chapter, von Siebenthal seeks to show how linguistic insights can inform (the steps of) exegesis. It will be of special interest to scholars of James and Romans since he uses Romans 8.10 (pp. 52ff) and James 1.2-4 (pp. 61ff) as focal texts. I found the emphasis that he placed on establishing the communicative function of a text to be valuable.

4) “Sprachwissenschaftliche Aspekte.” Pages 69-154 in Das Studium des Neuen Testaments.  Vol. 1: Eine Einführung in die Methoden der Exegese. Edited by Heinz-Werner Neudorfer and Eckhard J. Schnabel. Wuppertal: Brunnen, 2000. I found this chapter to be more advanced (and a bit more rewarding) than “Linguistische Methodenschritte”. It contains valuable discussions of a wide range of issues pertaining to linguistics and Biblical interpretation. And it will be of special interest to scholars of Philippians, since von Siebenthal makes Philippians 2.5-11 a focal text for his discussion. And it is also valuable for the way in which he relates Akmajian’s inferential model of communication to the interpretation of the New Testament.

II. H. von Siebenthal on Aspect and Time in the Indicative Mood

Since the Greek verb is a hot topic of late (cf. e.g. here), I thought it would be fitting to select an excerpt on this issue from von Siebenthal’s Griechische Grammatik (p. 310). To help those learning German, I will alternate between English translation and German Original so that they can be read in relation to one another.

In more recent discussion on verbal aspect in Ancient Greek – especially among English-speaking New Testament scholars – the thesis is sometimes advocated (among others by Porter and Campbell; see Campbell 2007/2008) that also the indicative forms have only aspectual meaning; the classification of the intended subject matter as present or past is said to result only secondarily in the individual context (hence, similar to what happens with regard to the relative temporal meaning mentioned under §193b).

In der jüngeren Diskussion um den altgriechischen Verbalaspekt wird – besonders unter englischsprachigen Neutestamentlern – verschiedentlich die These vertreten (u.a. von Porter und Campbell; s. Campbell 2007/2008), auch die Indikativformen hätten lediglich Aspektbedeutung; die Einordnung des gemeinten Sachverhalts als gegenwärtig oder vergangen, ergäbe sich erst sekundär im Einzelkontext (also etwa so, wie es bei der unter §193b genannten relativen Zeitbedeutung geschieht).

In this point we follow here the consensus within Greek philology (cf., among others, Adrados, Meier-Brügger and Duhoux), which assumes a combination of aspectual and temporal meaning in the indicative present, aorist, and perfect (§192f).

In diesem Punkt folgen wir hier dem Konsens innerhalb der Gräzistik (vgl. u.a. Adrados, Meier-Brügger und Duhoux), der beim Indikativ Präsens, Aorist und Perfekt von einer Kombination von Aspekt- und Zeitbedeutung ausgeht (§192f).

In the main, the treatment of aspect offered here corresponds also otherwise to this consensus (and to what the New Testament scholars active in research on aspect – despite all differences in details – advocate in common; see Campbell 2007/2008).

Im Wesentlichen entspricht die hier gebotene Behandlung der Aspekte auch sonst diesem Konsens (ebenso dem, was die in der Aspektforschung tätigen Neutestamentler – bei allen Unterschieden im Einzelnen – gemeinsam vertreten; s. Campbell 2007/ 2008).

In the fine division and terminology we especially depend on the approach of the Indo-European language scholars and Greek philologists Risch and Meier-Brügger.

In der Feineinteilung und der Terminologie lehnen wir uns vor allem an den Ansatz der Indogermanisten und Gräzisten Risch und Meier-Brügger an.

The thesis advocated by Porter and Campbell appears to display, inter alia, the following main weak points:

Die von Porter und Campbell vertretene These scheint u.a. folgende Hauptschwachpunkte aufzuweisen:

a) An understanding of “category” is apparently presupposed that must be designated as problematic. As, for example, the linguist T. Givón (2000: 29–34) shows, categories usually do not encompass clearly delimitable, homogenous segments of reality (which is apparently different from what is assumed in the aforementioned thesis).

a) Man setzt offenbar ein Verständnis von »Kategorie« voraus, das als problematisch zu bezeichnen ist. Wie etwa der Linguist T. Givón (2000: 29–34) nachweist, umfassen Kategorien in der Regel keine klar abgrenzbaren, homogenen Segmente der Wirklichkeit (offenbar anders als bei der obigen These angenommen).

This applies not least to the linguistic categories: The reality that is investigated here and has to be described consists in large part of a continuum. Time and again the (category) boundaries between different spheres are shown to be fluid.

Dies trifft nicht zuletzt auch auf die linguistischen Kategorien zu: Die hier untersuchte und zu beschreibende Wirklichkeit besteht zu einem großen Teil aus einem Kontinuum. Die (kategoriellen) Grenzen zwischen unterscheidbaren Bereichen erweisen sich immer wieder als fließend.

In the core sphere of a category we find the typical, i.e. those phenomena that display all the features of this category.

Im Kernbereich einer Kategorie findet sich das Typische, jene Phänomene nämlich, die sämtliche Kennzeichen dieser Kategorie aufweisen.

At the margins, however, one also encounters atypical manifestations in which part of the category markers are lacking.

An den Rändern trifft man jedoch auch auf atypische Erscheinungen, bei denen ein Teil der kategoriellen Kennzeichen fehlt.

The existence of some indicative forms with problematic temporal meaning function are therefore not yet a reason to deny such a function to the indicative as a whole; they can be reasonably assigned to the periphery, which borders the neighboring category without typical temporal meaning function.

Einige Indikativformen mit problematischer Zeitbedeutungsfunktion sind von daher noch kein Grund, eine solche dem Indikativ überhaupt abzusprechen; sie lassen sich sinnvollerweise dem Randbereich zuordnen, der an die benachbarte Kategorie ohne typische Zeitbedeutungsfunktion grenzt.

b) The possibility of mutivalence seems to be too little taken into account. Linguistic signs can – as distinct from non-lingustic signs – be multivalent, i.e. polysemous or polyfunctional: to one element of expression there often corresponds more than one content or one function, a circumstance that ordinarily does not prevent texts from being understood, since what is meant in each case can usually be inferred from other linguistic signals or simply on the basis of the context.

b) Die Möglichkeit von Mehrdeutigkeit scheint zu wenig berücksichtigt. Sprachliche Zeichen können – im Unterschied zu nichtsprachlichen Zeichen – mehrdeutig, d.h. polysem bzw. polyfunktional, sein: Einem Ausdruckselement entspricht häufig mehr als ein Inhalt oder eine Funktion, ein Umstand, der die Verstehbarkeit von Texten gewöhnlich nicht beeinträchtigt, da sich das jeweils Gemeinte meist anhand von weiteren Sprachsignalen oder einfach aufgrund des Kontextes leicht erschließen lässt.

When, for example, imperfect forms sometimes refer not to something past but to the unreal for example, this need not call into question the temporal meaning function of this indicative category; the reference to the unreal is typically signaled via the conjunction εἰ, the particle ἄν or through the meaning of the verb (§198h/i; 284), a situation that is not dissimilar to that of the English past tense (cf., e.g., He went. – If he went.).

Wenn sich z.B. Imperfektformen manchmal nicht auf Vergangenes, sondern etwa auf Nichtwirkliches beziehen, braucht dies die Zeitbedeutungsfunktion dieser indikativischen Kategorie nicht in Frage zu stellen; der Bezug auf Nichtwirkliches wird ja typischerweise durch die Konjunktion εἰ, die Partikel ἄν oder dann durch die Verbbedeutung signalisiert (§198h/i; 284), eine Situation, die der der englischen past tense nicht unähnlich ist (vgl. z.B. He went. – If he went.).

For a complete list of my blog posts, please see here.

Facebook Page: To receive notifications of future blog posts, please subscribe to this blog and/or like my facebook page here.

German Mondays: Thank you for making it to the end of this blog post! I hope to be able to write at least one Monday blog post each month. Best, Wayne

Christine Jacobi on Social Memory and Jesus Tradition in Paul

Like many readers of The Jesus Blog, I have enjoyed seeing its circle of contributors expand from Anthony Le Donne and Chris Keith to include James Crossley and now Christine Jacobi, Brant Pitre, and Rafael Rodríguez.

As a way of celebrating this recent expansion and especially the addition of a Neutestamentlerin from Germany, today’s post will look at Christine Jacobi‘s 2015 book Jesusüberlieferung bei Paulus? Analogien zwischen den echten Paulusbriefen und den synoptischen Evangelien. In order to give the reader a better sense of the book, I have chosen to translate four short excerpts rather than commenting on a single key quotation.

Like Benjamin White’s important monograph (cf. esp. pp. 49-54 and 70-107), Christine Jacobi‘s book is one of the first full-scale studies to apply social memory theories to Pauline Studies. Hence, I have taken the first excerpt from the section of her book (pp. 9-20) entitled “Eine neue Hermeneutik zum Vergangeneitsbezug der synoptischen Evangelien: Allgemeine Aspekte des Erinnerungszugangs“. This first excerpt is meant to give the reader a sense of where Jacobi stands in relation to various “memory approaches”. The next three excerpts, in turn, are taken from her conclusion. They are intended to give the reader a sense of the direction in which Jacobi takes her argument. As indicated by the the question mark in her title, part of her argument involves a questioning of the appropriateness of speaking of “Jesus tradition in Paul”. I will alternate between English translation and German original.

Translation 1 (wmc): Jens Schröter already drew attention to the complex and indissoluble connection between past and present in the Gospels in 1997 in his habilitation Errinerung an Jesu Worte, in which he specified anew the relation between Jesus traditions and the texts that process them. … A Jesus research following on from Schröter takes interest in the different post-Easter pictures of Jesus or the ways of his making-present and representation. It describes the texts as interpretations or “remembrances” of the pre-Easter activity of Jesus. Corresponding conceptions therefore do not necessarily speak of “Jesus tradition” but more openly of “Vergangenheit” and “past” or of “commemorative products” and “memory”. That the Gospels take up older traditions and the task of the exegete cannot exhaust itself in a description of the world of the text is taken into account. However, one does not search for the oldest tradition but the texts as wholes are understood as witnesses of memory, which process themes and motifs from the tradition in various ways and according to the needs of the respective present. The past activity of Jesus molds, together with other influences such as the Scripture, the first Christians’ coordinates of understanding and schemata of perception and contributes to early Christian self-understanding. And, conversely, Jesus’s person and activity are interpreted, in turn, by such patterns of understanding. “Erinnerung” or “(social) memory” are terms used for this nexus, with which a series of current studies in Jesus- and Synoptic scholarship is working.

Quotation 1 (Page 11-12): Auf die komplexe und unauflösbare Verbindung von Vergangenheit und Gegenwart in den Evangelien machte bereits 1997 Jens Schröter in seiner Habilitationsschrift Errinnerung an Jesu Worte aufmerksam, in welcher er das Verhältnis von Jesusüberlieferungen zu den sie verarbeitenden Texten neu bestimmte. … Eine an Schröter anschließende Jesusforschung interessiert sich für die verschiedenen nachösterlichen Bilder Jesu bzw. die Weisen seiner Vergegenwärtigung und Repräsentation. Sie beschreibt die Texte als Deutungen bzw. “Erinnerungen” an das vorörsterliche Wirken Jesu. In entsprechenden Entwürfen ist daher gar nicht mehr unbedingt von “Jesustradition” die Rede, sondern offener von “Vergangenheit” oder “past” bzw. von “commemorative products” and “memory”. Dass die Evangelien ältere Überlieferungen aufnehmen und die Aufgabe des Exegeten sich nicht in einer Beschreibung der Textwelt erschöpfen kann, wird dabei berücksichtigt. Es wird jedoch nicht nach den ältesten Überlieferung gefahndet, sondern die Texte als Ganze werden als Erinnerungszeugnisse verstanden, die Themen und Motive aus der Überlieferung auf vielfältige Weise und je nach den Bedürfnissen der eigenen Gegenwart bearbeiten. Das vergangene Wirken Jesus modelliert zusammen mit anderen Einflüssen wie beispielsweise die Schrift die Verstehungskoordinaten und Wahrnehmungsschemata der ersten Christen und trägt zum frühchristlichen Selbstverständnis bei. Und umgekehrt werden Person und Auftreten Jesu wiederum durch solche Interpretationsmuster gedeutet. “Erinnerung” oder “(social) memory” sind die für diesen Zusammenhang verwendeten Termini, mit denen eine Reihe aktueller Beiträge der Jesus- und Synoptikerforschung arbeitet.

Translation 2 (wmc): Finally, from the findings on the reception of so-called Jesus tradition in Paul one must draw conclusions for the picture of Jesus that is painted in the letters of Paul. Negatively one can say that Jesus as an originator of tradition and teacher is not relevant for Paul. But what is his significance with a view to the so-called Jesus tradition in Paul?

Quotation 2 (page 392): Aus den Ergebnissen zur Rezeption sogenannter Jesusüberlieferung bei Paulus sind schließlich Konsequenzen für das Bild von Jesus zu ziehen, das in den Paulusbriefen gezeichnet wird. In negativer Hinsicht kann festgestellt werden, dass Jesus als Traditionsurheber und als Lehrer für Paulus nicht relevant ist. Welche Bedeutung aber kommt ihm mit Blick auf die sogenannte Jesustradition bei Paulus zu?

Translation 3: When Paul describes a new view of reality with expressions such as “in the Kyrios” or “in Christ”, this shows that he does not distinguish between the Kyrios as the Risen and Exalted One, on the one hand, and Jesus as the originator of traditions, on the other hand. The reason for this is again that the event of salvation and the new reality of faith are thought of as connected with the Lord Jesus Christ in the closest way. The Kyrios forms the center of all expressions of faith. In this way the authority of the Kyrios can encompass both Pauline argumentation as well as already circulating traditions taken up by Paul and traditions that go back to the earthy Jesus himself. Therefore, all the admonition of the apostle ultimately takes place in the sphere of validity of faith in Christ, which forms the framework for his own remarks on the Christian self-understanding. The sphere of interpretation in which Paul places topoi, motifs, and contents of tradition, levels out their respectively specific backgrounds.

Quotation 3 (page 393): Wenn Paulus mit Wendungen wie “im Kyrios” oder “in Christus” eine neue Wirklichkeitssicht beschreibt, so zeigt sich darin, dass er nicht zwischen dem Kyrios als dem Auferweckten und Erhörten einerseits und Jesus als Urheber von Traditionen anderseits unterscheidet. Der Grund dafür liegt wiederum darin, dass das Heilsgeschehen und die neue Glaubenswirklichkeit insgesamt mit dem Herrn Jesus Christus auf engste Weise verbunden gedacht werden. Der Kyrios bildet das Zentrum aller Glaubensäußerungen. Auf diese Weise kann die Autorität des Kyrios sowohl paulinische Argumentationen als auch bereits zirkulierende, von Paulus aufgegriffene Überlieferungen und auf den irdischen Jesus selbst zurückgehende Traditionen umfassen. Deshalb erfolgt letzlich alles Ermahnen des Apostels im Geltungsbereich des Christusglaubens, der den Bezugsrahmen für seine eigenen Ausführungen über das christliche Selbstverständnis und den Stand der Adressaten bildet. Der mit “in Christus/im Kyrios” markierte Deutungsraum, in den Paulus Topoi, Motive und Überlieferungsinhalte stellt, nivelliert deren je spezifische Herkunft.

Translation 4 (wmc): From a reception-oriented perspective 1 Cor 7.10-11 and 9.14 in particular can rather be understood as special forms of the much more frequent reference to the Kyrios through the ἐν-κυρίῳ-/ἐν-χριστῷ-expressions. For although in 1 Cor 7.10-11 and 9.14-15 Paul designates the content of the statements as words/sayings of the Lord, he relativizes their content from a christological perspective. Paul sees himself legitimated by the Lord for this work of mediation between the words of the Lord and the world of faith opened up “in Christ” (cf. 1 Cor 7.25, 40; 9.15-18). For the Kyrios as foundation of faith possesses for Paul more weight than the Kyrios as originator of tradition. With this the Pauline perspective on the action of God toward and through Christ becomes apparent, which alongside various other spheres of tradition integrates also the words of the Lord traditions into a common paradigm.

Quotation 4 (page 394): Aus einer rezeptionsorientiertenten Perspektive lassen sich insbesondere 1 Kor 7,10f. und 9,14 eher als Sonderformen der wesentlich häufigeren Bezugnahme auf den Kyrios durch die ἐν-κυρίῳ-/ἐν-χριστῷ-Wendungen verstehen. Denn obwohl Paulus in 1 Kor 7,10f. und 9,14 Aussagegehalte als Herrenworte kennzeichnet, relativiert er ihre Inhalte von einer christologischen Perspektive her. Zu dieser Vermittlungsarbeit zwischen den Herrenworten und der “in Christus” eröffneten Glaubenswelt sieht Paulus sich selbst vom Kyrios legitimiert (vgl. 1 Kor 7,25.40; 9,15-18). Denn für Paulus besitzt der Kyrios als Glaubensfundament mehr Gewicht als der Kyrios als Traditionsurheber. Damit zeichnet sich die paulinische Perspektive auf das Handeln Gottes an und durch Jesus Christus als derjenige Horizont ab, der neben verschiedenen anderen Traditionsbereichen auch die Herrenwortüberlieferungen in ein gemeinsames Paradigma integriert.

Substantive Analysis: In a previous post, I suggested that a comparison between the treatment of the sayings tradition in the work of Francis Watson and Jens Schröter would make a great research project, especially if it also drew upon the multiple exchanges between James Dunn and Jens Schröter on this topic. Having dipped into Jacobi’s fine monograph, I now think that her voice should definitely be added to this discussion, especially since she has already developed it at much greater depth in relation to a wider range of voices.

For a complete list of my blog posts, please see here.

Facebook Page: To receive notifications of future blog posts, please subscribe to this blog and/or like my facebook page here.

German Mondays: Thank you for making it to the end of this blog post! I hope to be able to write at least one Monday blog post each month. Best, Wayne